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Cómo atrapar osos polares

Desde un helicóptero, es difícil detectar osos polares en la tundra helada. Entonces, cuando el biólogo de osos polares Jon Aars sale en su viaje de investigación anual, escanea el paisaje en busca de destellos de movimiento o cambios sutiles en el color: el tinte amarillento del pelaje de un oso polar contra la nieve.

«Y, muchas veces, ves las huellas antes de ver el oso», dijo el Dr. Aars. «Y los osos suelen estar donde terminan las huellas».

El Dr. Aars es parte de una larga línea de investigadores de osos polares en el Instituto Polar Noruego, que tiene un puesto de avanzada en el archipiélago ártico de Svalbard. Desde 1987, los científicos del Instituto han realizado viajes de campo anuales a la naturaleza helada para encontrar y estudiar los osos polares de Svalbard.

A lo largo de las décadas, estos recorridos de investigación han revelado la biología básica y la ecología de los osos y, en los últimos años, han ayudado a los científicos a observar de cerca cómo los animales están respondiendo al cambio climático. Los rápidos cambios en el hábitat han afectado su comportamiento; algunos osos ahora tienen que nadar grandes distancias para encontrar guaridas a medida que el hielo marino retrocede rápidamente. Pero hasta ahora, los osos mismos todavía se ven fuertes, dijo el Dr. Aars.

Sin embargo, si eso comienza a cambiar, como temen los investigadores, estos viajes de campo anuales ayudarán a identificar los problemas temprano.

Así es como lo hacen los científicos.

Estos viajes suelen tener lugar en la primavera, cuando las osas emergen de sus guaridas con nuevos cachorros y el hielo marino es lo suficientemente fuerte como para permitir investigaciones potencialmente peligrosas. Para maximizar el alcance del estudio y las probabilidades de avistar osos, los científicos viajaron por el archipiélago en helicóptero. «Ciertamente, si tiene un helicóptero que aterriza en hielo y es delgado, corre el riesgo de un accidente con el helicóptero», dijo el Dr. Aars.

Después del despegue, un equipo de generalmente dos biólogos, un veterinario, un piloto de helicóptero y un mecánico se dispusieron a escanear el mercado bajista circundante. Cuando los investigadores vieron uno, lo apuntaron desde el aire con dardos sedantes. Si dan en el blanco, por lo general solo toma unos minutos antes de que el oso quede tendido sobre el hielo.

Luego, los investigadores aterrizaron y se pusieron a trabajar. Usaron un trozo de tela (una bufanda o una manta funcionó bien, dijo el Dr. Aars) alrededor de los ojos del oso para protegerlo de la luz solar intensa, y configuraron un equipo para monitorear el ritmo cardíaco del oso, los niveles de oxígeno en la sangre y la temperatura corporal.

Toman varias medidas físicas, calculando la longitud, la circunferencia y el tamaño del cráneo del animal. También examinaron sus dientes, lo que dio una buena estimación de su edad.

«Cuando haces esto con cientos de osos, empiezas a ser realmente bueno», dijo el Dr. Aars. Las osas también son pesadas, un movimiento delicado que requiere que sean levantadas en el aire en una camilla unida a dos básculas de resorte. (Los osos machos son demasiado pesados ​​para pesarlos).

Luego tomaron muestras de sangre, piel y grasa, y metieron la muestra de sangre en un bolsillo para que no se congelara. «Simplemente colóquelo en su chaqueta, cerca de su cuerpo», dijo el Dr. Aars. De vuelta en el laboratorio, las muestras ayudarán a los científicos a responder todo tipo de preguntas sobre la vida del animal: ¿Qué come? (A veces, cuando los investigadores ven un oso, está cubierto de sangre, lo que sugiere que acaba de comerse una foca). ¿Tiene parásitos? ¿Ha estado expuesto a muchos contaminantes? También pueden extraer ADN de estas muestras para aprender más sobre la genética de las poblaciones locales de osos polares y delinear el árbol genealógico del oso.

A algunas osas se les han dado collares satelitales para rastrear su ubicación y movimiento. Cuando el oso cae al agua, se activa un «interruptor de agua salada» en el collar, lo que permite a los investigadores contar cuánto tiempo ha estado nadando el oso.

Antes de hacerlo, los investigadores le dieron al oso varias marcas de identificación, le agregaron una etiqueta en la oreja, le implantaron un microchip detrás de la oreja y le tatuaron un número dentro del labio. Pero también agregaron un marcador más temporal, dibujando un número en la espalda de cada oso. Ese número desaparece cuando los osos mudan el pelo, lo que impide que los científicos capturen al mismo oso en la misma temporada salvaje. «No queríamos molestar a ese oso dos veces», dijo el Dr. Aars.

Todo el proceso toma alrededor de una hora para un oso y más para una hembra con un cachorro. Una vez que los investigadores hayan terminado, el veterinario administrará un medicamento para ayudar a revertir la sedación.

A veces, los investigadores esperan a que llegue el oso, solo para asegurarse de que sea seguro ponerse de pie y caminar. Mantuvieron la distancia, pero para el Dr. Aars, el trabajo se había convertido en una rutina y no tenía miedo de los osos cuando se despertaban. «No es como si el oso dijera ‘Está bien, quiero matar a ese tipo'», dijo. «Creo que es más como, ver si está bien, tal vez un poco de dolor de cabeza y pensar en otras cosas».

Luego estaban de vuelta en el aire, buscando al siguiente oso.

Ana Filipova Un fotoperiodista residente en el Ártico que se enfoca en temas científicos, ha estado cubriendo las regiones polares durante 10 años.

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