Salud

Omicron no infecta bien los pulmones, encuentra un estudio en animales

Una nueva serie de estudios en animales de laboratorio y tejido humano muestra por primera vez por qué una variante de Omicron causa una enfermedad más leve que las versiones anteriores del coronavirus.

En estudios de ratones y hámsteres, las infecciones menos destructivas producidas por Omicron generalmente se limitaban principalmente al tracto respiratorio superior: la nariz, la garganta y la tráquea. Esta variante es mucho menos dañina para los pulmones, y las variantes anteriores a menudo causaban cicatrices y graves dificultades para respirar.

«Es justo decir que está surgiendo la idea de una enfermedad que se manifiesta principalmente en el sistema respiratorio superior», dice el biólogo computacional Roland Eils del Instituto de Investigación en Salud de Berlín. estudió Cómo los coronavirus infectan las vías respiratorias.

Cuando los primeros informes de la variante Omicron salieron de Sudáfrica en noviembre, los científicos solo podían adivinar cómo se comportaba de manera diferente a las formas anteriores del virus. Todo lo que saben es que tiene una combinación única y sorprendente de más de 50 mutaciones genéticas.

Investigaciones anteriores han demostrado que algunas de estas mutaciones permiten que el coronavirus agarre las células con más fuerza. Otros permiten que el virus eluda los anticuerpos, una primera línea de defensa contra la infección. Pero cómo se comporta la nueva variante en el cuerpo es un misterio.

«No se puede predecir el comportamiento de un virus solo a partir de las mutaciones», dijo Ravindra Gupta, virólogo de la Universidad de Cambridge.

Durante el último mes, más de una docena de grupos de investigación, incluido el Dr. Gupta, han estado observando el nuevo patógeno en el laboratorio, infectando células en placas de Petri con Omicron y rociando el virus en las narices de los animales.

A medida que funcionan, Omicron prolifera en todo el planeta, lo que hace que incluso las personas que han sido vacunadas o se han recuperado de una infección sean susceptibles a ella.

Pero las hospitalizaciones aumentaron solo marginalmente a medida que aumentaban los casos. Los primeros estudios en pacientes sugieren que Omicron tiene menos probabilidades de causar una enfermedad grave que otras variantes, especialmente en poblaciones vacunadas. Aún así, estos hallazgos tienen muchas advertencias.

Por un lado, la mayoría de las primeras infecciones de Omicron eran jóvenes que tenían menos probabilidades de enfermarse gravemente con todas las versiones del virus. Muchos de los primeros casos ocurrieron en personas que tenían cierta inmunidad a infecciones o vacunas previas. Por ejemplo, no está claro si Omicron también demostraría ser menos grave en adultos mayores no vacunados.

Los experimentos con animales podrían ayudar a desambiguar estas ambigüedades, ya que los científicos pueden probar Omicron en los mismos animales que viven en las mismas condiciones. Más de media docena de experimentos, hechos públicos en los últimos días, apuntan a la misma conclusión: Omicron es más leve que Delta y otras versiones anteriores del virus.

El miércoles, un gran consorcio de científicos japoneses y estadounidenses publicó un Reporte en hámsters y ratones infectados con Omicron o una de varias variantes tempranas. Los infectados con Omicron sufrieron menos daño pulmonar, perdieron peso y tenían menos probabilidades de morir, encontró el estudio.

Aunque los animales infectados con Omicron experimentaron síntomas mucho más leves en promedio, los científicos estaban particularmente alarmados por los resultados en los hámsters sirios, una especie que se sabe que se enferma gravemente por todas las versiones anteriores del virus.

«Esto fue sorprendente porque todas las demás variantes infectaron fuertemente a estos hámsteres», dijo el Dr. Michael Diamond, virólogo de la Universidad de Washington y coautor del estudio.

Algunos otro Investigar ratón y hámster llegó a la misma conclusión. (Al igual que los estudios más apremiantes de Omicron, estos se han publicado en línea, pero aún no en una revista científica).

La razón por la que Omicron es más leve puede deberse a problemas anatómicos. El Dr. Diamond y sus colegas descubrieron que los niveles de Omicron en la nariz de los hámsteres eran los mismos que en los animales infectados con coronavirus en etapa temprana. Pero los niveles de Omicron en los pulmones eran una décima parte o menos de los de las otras variantes.

Una hallazgos similares Investigadores de la Universidad de Hong Kong estudiaron fragmentos de tejido extraídos de las vías respiratorias humanas durante la cirugía. En 12 muestras de pulmón, los investigadores encontraron que Omicron creció más lentamente que Delta y otras variantes.

Los investigadores también infectaron el tejido de los bronquios, los conductos en la parte superior del tórax que transportan el aire desde la tráquea hasta los pulmones. Dentro de estas células bronquiales, Omicron superó a Delta o al coronavirus original en los primeros dos días después de la infección.

Estos hallazgos deben seguirse con más estudios, como experimentos con monos o el examen de las vías respiratorias de personas infectadas con Omicron. Si los resultados resisten el escrutinio, podrían explicar por qué las personas infectadas con Omicron parecen tener menos probabilidades de ser hospitalizadas que las infectadas con Delta.

La infección por coronavirus puede comenzar en la nariz boca y se extendió a la garganta. Una infección leve no va mucho más allá de eso. Pero cuando el coronavirus llega a los pulmones, puede causar estragos.

Las células inmunes en los pulmones reaccionan de forma exagerada, matando no solo las células infectadas sino también las células no infectadas. Crean una inflamación descontrolada que deja cicatrices en las frágiles paredes de los pulmones. Además, el virus puede escapar de los pulmones dañados al torrente sanguíneo, provocando coágulos de sangre y destruyendo otros órganos.

El Dr. Gupta sospecha que los nuevos datos de su equipo brindan una explicación molecular de por qué Omicron no funciona bien en los pulmones.

Muchas células en los pulmones llevan una proteína en su superficie llamada TMPRSS2, que sin darse cuenta ayuda a que los virus que se propagan entren en las células. Pero el equipo del Dr. Gupta descubrió que la proteína no absorbía muy bien Omicron. Entonces, Omicron hace un peor trabajo al infectar células de esta manera que Delta.Un equipo de la Universidad de Glasgow independientemente llegaron a la misma conclusión.

A través de otra ruta, los coronavirus también pueden ingresar a células que no producen TMPRSS2. Más arriba en las vías respiratorias, las células tienden a no transportar la proteína, lo que puede explicar la evidencia de que Omicron es más común que el pulmón.

El Dr. Gupta especula que Omicron evolucionó para convertirse en un especialista en las vías respiratorias superiores, prosperando en la garganta y la nariz. Si esto es cierto, es más probable que el virus sea expulsado al aire circundante en pequeñas gotas y encuentre un nuevo huésped.

«Todo depende de cómo se propague en el tracto respiratorio superior, ¿no?», dijo. «No es lo que sucede debajo de los pulmones, donde ocurre la enfermedad grave. Entonces puedes entender por qué el virus evoluciona de esa manera».

Si bien estos estudios claramente ayudan a explicar por qué Omicron causa una enfermedad más leve, no han respondido por qué la variante es tan buena para propagarse de una persona a otra. Solo el jueves, EE. UU. registró más de 580.000 casos, la mayoría de los cuales se cree que son de Omicron.

«Estos estudios abordan lo que podría estar sucediendo en los pulmones, pero en realidad no abordan la transmisibilidad», dijo Sara Cherry, viróloga de la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania.

El Dr. Diamond dijo que espera esperar más estudios, especialmente en humanos en lugar de animales, para respaldar la hipótesis de que TMPRSS2 es clave para comprender Omicron. «Creo que es demasiado pronto para hablar de esto», dijo.

Los científicos saben que parte de la infectividad de Omicron proviene de su capacidad para evadir los anticuerpos, lo que facilita que otras variantes ingresen a las células de las personas vacunadas. Pero sospechan que Omicron tiene otras ventajas biológicas.

La semana pasada, los investigadores reporte La mutación que porta la variante puede debilitar la llamada inmunidad innata, una alarma molecular que activa rápidamente nuestro sistema inmunitario ante la primera señal de invasión. narizPero si este es realmente uno de los secretos del éxito de Omicron requiere más experimentación.

«Podría ser tan simple como más virus en la saliva y las fosas nasales de las personas», dijo el Dr. Cherry. Pero puede haber otras explicaciones para su difusión eficiente: Puede ser más estable en el aire o mejor para infectar a nuevos huéspedes. «Creo que es un tema realmente importante», dijo.

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