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Nunca es demasiado tarde para ir a la universidad y reescribir tu historia

«Nunca es demasiado tarde» es una serie que cuenta las historias de personas que deciden perseguir sus sueños en sus propios términos.


Eran casi las 4 am de un miércoles de mayo de 1999 cuando Devon Simmons llegó a casa y encontró a algunos conocidos reunidos frente a su casa en Harlem. Se enzarzaron en una discusión. El Sr. Simmons tenía 17 años y se graduaría de la escuela secundaria en tres semanas.

La discusión se intensificó y, como luego le diría a las autoridades, creyó ver un arma. Sacó la suya. En un instante, una persona yacía herida de muerte y otra herida. El Sr. Simmons fue declarado culpable de agresión en primer y segundo grado. , así como la posesión criminal de un arma.En el camino hacia el Centro Correccional de Coxsackie, sintió que una narrativa sombríamente familiar se cernía a su alrededor: otro pobre joven negro esposado.

“Una vez que eres arrestado de joven, es como un camino”, dijo.

El Sr. Simmons pasó 15 años en prisión. Desde 2014, ha sido un hombre libre, cuya trayectoria se desvió drásticamente no una, sino dos veces. Como lector y escritor en prisión, y luego como el primer graduado, summa cum laude, de la Universidad John Jay de Justicia Criminal Tubería de la prisión a la universidad programa, se liberó de esa narrativa oscura y, en los años posteriores, se dedicó a reescribirla por completo.

A los 40 años, el Sr. Simmons ha sido nombrado Becario del Fondo David Rockefeller 2017a Becaria de Justicia de Soros 2019a Miembro sénior del Atlántico y vicepresidente del Fondo Canario de ImpactoAhora también es padre y se ha propuesto rehacer no solo su propia vida, sino también cambiar las oportunidades educativas y profesionales que se brindan a las personas encarceladas y anteriormente encarceladas, y la forma en que la sociedad piensa acerca de esa población en primer lugar. (La siguiente entrevista ha sido editada y resumida).

¿Cómo eras de niño?

Siempre pensé que era un buen chico. Quería ir a la universidad, aunque no por las razones correctas: quería vender hierba a los niños blancos. Pero era un buen chico, no quería hacer daño a nadie.

Diría que me apasionó la educación cuando era joven, porque mi madre usó la dirección de su trabajo para que yo pudiera ir a una mejor escuela en lugar de nuestro propio distrito en Harlem, lo cual fue horrible. mañana para ir a la escuela. Vi toda la gran arquitectura, vi que había otro mundo, a dos paradas de tren.

¿Cómo fue ese primer año en prisión?

Obtuve mi GED mi primer año, pero no hubo educación superior después de eso, debido a la [1994] proyecto de ley contra el crimen, que canceló Becas Pell para las personas en prisión. Así que comencé a leer. No creo que haya leído un libro completo hasta la prisión. Empecé a leer autobiografías. «La autobiografía de Malcolm X». Estaba tratando de ver un mundo fuera de la prisión.

Estaba empezando a cambiar. Tomaba nuevas palabras y trataba de usarlas, estaba en el patio y decía: «¿Por qué eres tan locuaz?»

¿Cómo fue tratar de cambiar mientras cumplía condena?

Leer muchos libros ayudó con eso. Fui a Sudáfrica en mi cabeza antes de ir allí, años después.

Tenía que ser realmente intencional sobre lo que pensaba y hablaba. No tenía que involucrarme con quién fue apuñalado la semana pasada o quién vende drogas. Esos pensamientos no son positivos. Estaba tratando de tener una mentalidad positiva. .

¿Qué pensó cuando se enteró del programa Prison-to-College Pipeline?

Era intimidante: no había estado en un entorno escolar durante 12 años. Pero ya estaba litigando, porque tenía que presentar mi apelación. Ser abogado en la cárcel me mantuvo en forma académicamente.

Muchas personas en la cárcel o prisión tienen que aprender la ley como un medio para representarse a sí mismos: escribir informes, presentar mociones. Pero cuando salen, no pueden utilizar esas habilidades. Es una oportunidad perdida para nosotros como sociedad.

¿Cómo fue pasar de la vida carcelaria a la vida estudiantil?

Ser estudiante me dio agencia. Al igual que antes, si solo fuera una persona en libertad condicional que se quejaba de parar y registrar, la gente diría «tranquilo». Pero si dijera esas mismas cosas en la escuela, como estudiante, me ser elogiado por ello, y se considera pensamiento crítico.

¿Recuerdas tu primer día fuera?

El día de mi liberación estaba Disparo dos veces y dado por muerto: era el tipo involucrado en lo que me envió lejos en 1999. Uno pensaría que sería el mejor día de mi vida, pero no resultó así. Me quedé en el hospital. alrededor de una semana, tengo una placa en mi brazo derecho.

Creo que el mundo me anticipó centrándome en el tiroteo. Elegí centrarme en la escuela en su lugar. Tenía un bolígrafo especial que grabaría la conferencia, porque no podía escribir. Decidí que depende de mí elegir mi narrativa. ¿Que me dispararon inmediatamente después de mi liberación? ¿O es graduarme summa cum laude y tratar de cambiar el sistema legal penal?

¿Cómo te respondió el mundo en general?

Tienes que encontrar una manera de reinventarte y promocionarte en el mundo.

Pero hay un estigma. Durante mucho tiempo, por ejemplo, cualquier solicitud para la escuela, la vivienda, un trabajo, tenía que marcar la casilla que decía que estuvo encarcelado anteriormente. La privación de derechos empuja a muchas personas al mercado informal: vender drogas. , por ejemplo.

Es por eso que estoy tratando de cambiar no solo las oportunidades de educación para las personas que han estado encarceladas, sino también la percepción pública. Ese estigma: no debería ser que una mala elección que haces a los 15 años te persiga el resto de tu vida.

¿Cómo es que te pregunten por qué te arrestaron?

Hay una pieza de dignidad. No era un niño malo. Estaba en una mala situación. Definitivamente es parte de mi viaje, pero no siento que hable de quién soy hoy. Espero que la gente reevalúe si eso la información es realmente relevante para la forma en que me entienden hoy.

¿Cuál es tu enfoque ahora?

yo cocreé el Iniciativa de caminos paralegalesen la Facultad de Derecho de Columbia, para ayudar a los abogados de la cárcel a encontrar un camino en el campo legal. Es un curso de capacitación de 14 semanas que enseña habilidades tecnológicas, ética legal, habilidades de comunicación suave, un poco de historia legal: todos los conceptos básicos que le permitirán para ser un asistente legal Después del curso, nuestros participantes obtienen una beca o una colocación laboral, o pasan a la facultad de derecho.

También estoy tratando de crear más programas en curso como el de John Jay en todo el mundo. Como embajador mundial de la Red de Naciones IncceraciónHe viajado a Sudáfrica, Cuba, Jamaica y el Reino Unido. También estoy trabajando para cambiar la forma de pensar en la libertad condicional. También me encantaría ayudar a los bufetes de abogados a diversificarse mejor. Desempeño una variedad de funciones.

¿Cómo se ve el futuro para ti?

Eso es un desafío para las personas que han estado encarceladas. Lucho con eso. Trato de vivir el momento. Me encantaría continuar con el trabajo que estoy haciendo. Y tal vez algún día escriba un libro o haga un documental. Siempre soy consciente de que el mañana no está prometido.

¿Alguna palabra de sabiduría que le gustaría compartir?

Intento contribuir a reescribir mi elogio todos los días. Creo que lo saqué de “Los 7 hábitos de las personas altamente efectivas

Además, me he dado cuenta de que las personas tienen defectos, lo que me llevó a aprender empatía a lo largo de los años.

¿Cuál es tu conclusión de tu experiencia?

Estoy bendecido. Se suponía que el universo no me dejaría vivir para ver los 40. Soy una persona que estuvo encarcelada y nunca podré quitarme eso. Pero si puedo usar mi plataforma para crear un cambio, eso es una bendición.


Estamos buscando personas que decidan que nunca es demasiado tarde para cambiar de marcha, cambiar su vida y perseguir sueños. ¿Deberíamos hablar contigo o con alguien que conozcas? Comparte tu historia aquí.

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