Salud

Las ardillas podrían convertir la viruela del mono en un problema eterno

En el verano de 2003, pocas semanas después de un brote de viruela símica que enfermó a unas 70 personas en el Medio Oeste, Mark Slifka visitó «el superpropagador», me dijo, «que infectó la mitad de los casos en Wisconsin».

Chewy, un perrito de las praderas, ya había sucumbido a la enfermedad, que casi seguramente contrajo en una instalación de animales exóticos que compartió con zarigüeyas infectadas de Ghana. Pero el otro perro de la pradera de su dueño, Mono, llamado así por la forma en que trepaba alrededor de su jaula, contrajo el patógeno y sobrevivió. «Estaba un poco preocupado», dijo Slifka, inmunólogo de la Universidad de Ciencias y Salud de Oregón. Todos los rasgos que hicieron de Monkey una mascota carismática también lo convirtieron en una amenaza contagiosa. Abrazaba y mordisqueaba a sus dueños; Cuando salieron de la casa, se envolvió en sus ropas hasta que regresaron. «Fue lindo», me dijo Slifka. «Pero yo estaba como, ‘¿Monkey puede estar en su jaula cuando vengamos?'».

Slifka regresó a casa libre de viruela y el brote de 2003 desapareció. Pero esta racha de casos fue escasa: una oportunidad para que el virus se estableciera en un nuevo huésped animal. Un salto permanente entre especies, similar al que el SARS-CoV-2 le hizo al venado de cola blanca, y la viruela del mono estarán «con nosotros para siempre» en los EE. UU., dice Barbara Han, ecologista de enfermedades del Instituto Cary en Nueva York. En África central y occidental, donde el virus es endémico, los científicos sospechan que al menos unas pocas especies de roedores lo transmiten ocasionalmente a los humanos. Y a medida que la mayor epidemia de viruela del simio fuera de África en la historia continúa propagándose (se han informado más de 2700 casos confirmados y sospechosos en unas tres docenas de países), el virus ahora está recibiendo muchos más disparos en el blanco. Puede que no tengamos tanta suerte esta vez; La geografía de la viruela del simio pronto podría estar cambiando.

Cada nuevo salto podría remodelar el futuro de este virus y el nuestro. Los expertos dicen que la posibilidad es poco probable: «bajo riesgo, pero es un riesgo», dice Jeffrey Doty, ecologista de enfermedades de los CDC. Los reservorios animales existentes hacen que algunas enfermedades sean casi imposibles de erradicar; La aparición de nuevos brotes podría desencadenar futuros brotes en lugares donde actualmente no son comunes. Si los investigadores pueden identificar algunos de estos animales y evitar que se crucen con nosotros, podríamos evitar algunos de estos problemas. Pero este es uno grande si. Con tantos animales susceptibles, descubrir cuáles albergan el virus podría enviar a los investigadores a una carrera de años sin una meta clara.


Los científicos descubrieron por primera vez la viruela del simio en dos especies de monos alojados en una instalación animal danesa en la década de 1950; de ahí el nombre, que es probable que cambie pronto. Pero en las décadas posteriores, la mejor evidencia de que el virus reside en animales proviene de roedores en África central y occidental, incluidas ardillas de cuerda, ardillas sol, zarigüeyas de Gambia y lirones. Toda la evidencia apunta a que los roedores «son responsables de mantener este virus en la naturaleza», me dijo Doty, y es por eso que él y sus colegas están más preocupados por estos mamíferos cuando consideran qué animales son regiones no endémicas que podrían presentar el mayor riesgo futuro.

Pero uno un monton de de roedores se escabullen por todo el planeta: unas 2500 especies que juntas constituyen alrededor del 40 por ciento de los mamíferos conocidos. Aunque no todas las especies son capaces de transmitir la viruela del simio, por ejemplo, los conejillos de Indias, los hámsters dorados y los ratones y ratas comunes, muchas de ellas sí pueden.

La construcción de un reservorio de animales generalmente requiere años de trabajo de campo, estrictos protocolos de seguridad y buena suerte. Para algunos virus, la narrativa del reservorio es relativamente clara: el virus Hendra, una infección respiratoria a menudo fatal, generalmente migra de murciélagos a caballos y luego a humanos; La mayoría de los hantavirus que pueden causar fiebres mortales han colonizado cada uno una especie de roedor. Sin embargo, Monkeypox es mucho menos exigente. Los expertos sospechan que varios animales propagan el virus en la naturaleza. Cuántos, sin embargo, no está claro.

El estándar de oro para establecer un reservorio requiere el aislamiento de un virus activo, evidencia de que el patógeno se está copiando a sí mismo en un huésped viable. Pero en la naturaleza, «puedes romperte la espalda y terminar obteniendo solo cinco de una especie», me dijo Han, quien usa el aprendizaje automático para predecir posibles reservorios de viruela del simio. “¿Y qué son cinco animales?” Pueden carecer del virus en cuestión incluso si otros miembros de su población lo albergan; Es posible que hayan sido capturados a una edad o durante una temporada en la que el patógeno no estaba presente. Y entre los animales que albergan el virus, un reservorio puede no ser siempre la especie más obvia: los roedores pueden estar entre los portadores de la viruela símica más comúnmente identificados, pero los brotes en zoológicos y los experimentos de laboratorio han demostrado que el virus puede infiltrarse en osos hormigueros, conejos y un puñado considerable de primates, junto con otros mamíferos que no son ratones. En varias de estas y otras especies, los científicos han encontrado anticuerpos que reconocen los virus de la viruela, lo que sugiere exposiciones previas; Incluso descubrieron el ADN del virus. Sin embargo, solo dos veces alguien ha encontrado un virus activo en la vida silvestre: una ardilla cuerda de la República Democrática del Congo en la década de 1980 y un mangabey tiznado encontrado en Côte d’Ivoire hace aproximadamente una década.

Incluso estos casos no fueron diana. Se necesita más para «descubrir cuál es un reservorio y cuál se infecta, pero en realidad no es responsable de mantener el virus circulando en los humanos», me dijo Jamie Lloyd-Smith, ecologista de enfermedades de la UCLA. El hecho de que un animal pueda poner el virus dentro de nosotros no significa que lo hará.


Esto requiere que las personas tengan suficiente contacto con los animales para que la exposición sea probable, por ejemplo, en la caza rutinaria de carne de animales silvestres o en paisajes accidentados donde los animales se alimentan dentro y alrededor de las casas de las personas. Lloyd-Smith, quien entrevistó a residentes congoleños, dijo que es más difícil analizar qué es arriesgado y qué no: casi todas las personas con las que habla interactúan con criaturas del bosque todo el tiempo. «No es como, ‘Oh, fueron las personas que comieron la mousse de salmón en el desayuno de la iglesia'», me dijo. Para complicar aún más las cosas, los animales salvajes y domesticados pueden actuar como intermediarios entre los humanos y un verdadero reservorio, dice Stephanie Seifert, ecologista de enfermedades de la Universidad Estatal de Washington. Los investigadores a veces tienen que atravesar redes de interacción y navegar por grados de separación similares a los de Kevin-Bacon para localizar la fuente original.

Descubrir estos orígenes naturales es clave para evitar que el virus se propague a nuevas propiedades, y tal vez romper los contratos de arrendamiento existentes. Por ejemplo, en África central y occidental, donde algunas personas dependen de la caza y el consumo de animales para ganarse la vida, «no se puede simplemente decir: ‘No interactúes con roedores'», me dijo Seifert. Pero con más investigación, dice Clement Meseko, veterinario y virólogo que estudia la interfaz entre humanos y vida silvestre en el Instituto Nacional de Investigación Veterinaria en Nigeria, los expertos podrían eventualmente ubicar solo unas pocas especies y luego recomendar alternativas sostenibles en su lugar. El saneamiento mejorado para mantener las plagas de roedores alejadas de los humanos también podría ayudar. Lo mismo ocurre con la distribución de vacunas a las personas que viven en las regiones de alto riesgo de los países endémicos, o tal vez a la vida silvestre de interés (vacunar a los animales es un objetivo bastante elevado, pero aún puede ser una mejor alternativa al sacrificio de animales, que “ a menudo no funciona», dijo Lloyd-Smith.)

En los EE. UU., dados los casos actuales de viruela del simio, los CDC han recomendado que las personas infectadas eviten tocar mascotas, ganado y otros animales por completo. Aunque nunca se sabe que ningún gato o perro haya contraído la infección, «básicamente no sabemos nada sobre la viruela del mono en las mascotas comunes», dijo Doty. Por ahora, lo mejor es ir a lo seguro.

Y la forma más sensata de evitar que el virus ingrese a una nueva especie animal, dijo Han, «es controlar el brote humano». En medio del brote en curso, Meseko, que está pasando el año completando una beca en St. Paul, Minnesota, ha tomado nota de «cómo las ardillas son libres en todas partes». Cualquiera que sea la amenaza que representan para nosotros, «los animales también corren el riesgo de los humanos», me dijo.

Finalmente, en 2003, las actividades humanas trajeron la viruela del simio a los Estados Unidos ya una tripulación de perros de las praderas que incluía a Chewy y Monkey. “No habrían estado expuestos geográficamente sin que nos moviéramos alrededor de este virus”, dijo Seifert. Y el deseo humano de tener mascotas llevó a estos perritos de las praderas a docenas de hogares del Medio Oeste. las personas movilizan enfermedades; Nuestra especie también representa una inmensa amenaza contagiosa para el planeta. El actual brote de viruela del mono, por ejemplo, está más extendido y centrado en el ser humano que los documentados en el pasado. Y cuantas más oportunidades tiene el virus para infiltrarse en nuevos huéspedes, más oportunidades tiene para expandir su rango de especies. Es posible que no se reconozca una intrusión en los animales hasta que sea demasiado tarde; Quizás, han señalado algunos expertos, apareció hace mucho tiempo y creó un reservorio que contribuyó al inicio de la epidemia en curso. «Actualmente no tenemos evidencia de esto», dice Grant McFadden, un experto en virus de la viruela de la Universidad Estatal de Arizona. «Pero eso podría cambiar repentinamente».

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