Salud

El tratamiento del cáncer hace desaparecer la leucemia pero crea más misterio

Doug Olsen se sentía un poco cansado en 1996. Ella frunció el ceño mientras el doctor lo examinaba.

«No me gusta la sensación de esos ganglios linfáticos», dijo, hurgando en su cuello.

Ella ordenó una biopsia. Los resultados fueron nefastos. Tiene leucemia linfocítica crónica, un cáncer de la sangre que ocurre principalmente en adultos mayores y representa aproximadamente una cuarta parte de los nuevos casos de leucemia.

«Oh, Dios mío», dijo Olson. «Pensé que había terminado».

Solo tiene 49 años y, dijo, siempre ha sido saludable.

Han pasado seis años y el cáncer no ha progresado. Entonces comienza a crecer. Se sometió a cuatro rondas de quimioterapia, pero el cáncer siguió reapareciendo. Había llegado a la meta cuando su oncólogo, el Dr. David Porter de la Universidad de Pensilvania, le ofreció la oportunidad de ser uno de los primeros pacientes en probar algo sin precedentes, llamado terapia de células T con CAR.

En 2010, se convirtió en el segundo de tres pacientes en recibir la nueva terapia.

En ese momento, la idea de tal terapia «no estaba a la vista», dijo el Dr. Carl Jean, investigador principal del ensayo de Penn, quien había reducido sus expectativas de que las células que le dio a Olsen sobrevivieran como terapia.

«Creemos que se habrán ido en un mes o dos», dijo June.

Ahora, diez años después, informa que sus expectativas estaban completamente confundidas. En un artículo publicado el miércoles en la revista Nature, June y sus colegas J. Joseph Melenhorst, Ph.D., y Porter informan que el tratamiento CAR T eliminó dos tercios de los cánceres en un ensayo en etapa inicial. Todos tenían leucemia linfocítica crónica. Sin embargo, la mayor sorpresa fue que, aunque el cáncer parecía haber desaparecido hace mucho tiempo, las células CAR T permanecieron en el torrente sanguíneo del paciente, circulando como centinelas.

«Ahora finalmente podemos decir la palabra ‘cura’ con las células CAR T», dijo June.

Si bien a la mayoría de los pacientes no les irá tan bien, los resultados sugieren que, para algunos, su cáncer será vencido.

Pero el misterio permanece.

Este tratamiento consiste en eliminar las células T, glóbulos blancos que combaten los virus, de la sangre de un paciente y modificarlos genéticamente para combatir el cáncer. Luego, las células modificadas se reinyectan en el sistema circulatorio del paciente.

En la leucemia linfocítica crónica de Olson, el cáncer afectaba a las células B, las células del sistema inmunitario que forman anticuerpos. A las células T del paciente se les enseña a reconocer las células B y destruirlas. Si el tratamiento tiene éxito, el resultado será la destrucción de todas las células B del cuerpo. El paciente no tendrá células B, pero tampoco cáncer. Necesitan infusiones regulares de anticuerpos en forma de infusiones de inmunoglobulina.

La terapia ha ayudado a muchos pacientes con cáncer de la sangre y ha demostrado ser particularmente eficaz en pacientes con leucemia aguda y otros tipos de cáncer de la sangre. Por el contrario, los pacientes como Olson con leucemia linfocítica crónica, también conocida como CLL, tuvieron menos éxito. Alrededor de un tercio a una quinta parte de las personas con este tipo de cáncer entran en remisión con la terapia CAR T, pero muchos cánceres desaparecen y regresan.

«La pregunta no es solo por qué algunos pacientes recaen o se vuelven resistentes al tratamiento, sino por qué algunos pacientes se recuperan», dijo el Dr. John F. DiPersio, presidente del Departamento de Oncología de la Universidad de Washington en St. Louis, quien no participó en el estudio.

La terapia CAR T también ha causado efectos secundarios graves en algunos pacientes, como fiebre alta, coma, presión arterial peligrosamente baja e incluso la muerte, aunque en la mayoría de los pacientes, los síntomas preocupantes desaparecieron. Todavía no ha funcionado en personas con tumores sólidos como el cáncer de mama y de próstata.

Tan extraño como la incapacidad de CAR T para ayudar a la mayoría de los pacientes con cáncer es el destino de esas células T modificadas en el cuerpo del paciente curado.

La modificación genética involucra un subconjunto de células T llamadas células CD8, que se cree que en realidad matan el cáncer. Son asesinos del sistema inmunológico.

Pero los asesinos necesitan ayudantes, y con las células CD8, los ayudantes son otro grupo de células T llamadas células CD4.

Al principio, las células CD8 parecían estar haciendo exactamente lo que se esperaba en el estudio de junio. Las células T CD8 modificadas mataron casi de inmediato de 3 1/2 a 7 libras de células cancerosas en Olson y en el primer paciente del estudio, William Ludwig, quien también se curó de cáncer pero murió de COVID-19 el año pasado.

Después de que las células CD8 hicieron su trabajo, permanecieron en la sangre, pero inesperadamente se convirtieron en células CD4. Cuando los investigadores de Penn tomaron células CD4 de la sangre de Ludwig y Olsen, encontraron que las células podían matar las células B en el laboratorio. Las células CD4 se han convertido en asesinas o, como señala DiPersio, «al menos en guardianes que evitan que las células tumorales sean indetectables durante años en los pacientes».

¿Pueden las células CD4 permanecer en la sangre sin células cancerosas para matar? ¿O están ahí porque la leucemia en realidad no desaparece, sino que sigue intentando regresar, solo para ser atacada por las células CD4?

«No pudimos encontrar ninguna célula de leucemia en Doug», dijo June. Pero, agregó, tal vez todavía estén allí y aparezcan en pequeñas cantidades, solo para ser repelidos por las células CD4, «como un topo», dijo.

Sin embargo, sospecha que las células CD4 son más una guardia.

“La leucemia desapareció, pero siguieron trabajando”, dijo.

Cualquiera que sea el mecanismo, dijo Porter, los resultados «más allá de mi imaginación».

«Los oncólogos no usan palabras como ‘curar’ a la ligera oa la ligera y, francamente, no muy a menudo», dijo. «Prometo que no se usará a la ligera. Tratamos a pacientes con enfermedad avanzada», anotó, y agregó: «La mayor decepción es que no siempre funciona».

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